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Parque Nacional Wrangell-St Elias  

Parque Nacional Wrangell-St Elias

El Parque Nacional y Reserva Wrangell-St Elias es la unidad más grande del Sistema de parques nacionales de EE. UU. y, con sus característicos picos elevados y enormes glaciares, es también uno de los más espectaculares. Designado como parque nacional en 1980, el Wrangell-St Elias se extiende sobre 13,2 millones de acres en la región central del sur de Alaska. Colinda con el Parque Nacional Kluane, de Canadá y, juntos, sus 20 millones de acres representan una de las áreas silvestres más grandes que quedan en el mundo; por este motivo ambos parques fueron reconocidos por las Naciones Unidas como Patrimonio de la Humanidad en 1979.

En Wrangell-St. Elias convergen cuatro grandes cordilleras, Chugach, Wrangell, St. Elias y el extremo este de la cordillera de Alaska, en un área del tamaño de seis Parques Nacionales de Yellowstone, para formar un cruce de caminos en las montañas. La cordillera St. Elias se funde con la Wrangells en el corazón del parque y luego se arquea hacia el este, pasando la frontera canadiense, donde forma la cordillera costera más alta del mundo. Dentro de las fronteras del parque se encuentran nueve de los 16 picos más altos del país, incluyendo al segundo más alto, el monte St. Elias (18.008 pies), el monte Bona (16.421 pies), el monte Blackburn (16.390 pies) y el monte Sanford (16.237 pies). Desde los techos glaciares de montañas y picos, el terreno de parque desciende hacia el norte en forma de tundra sin árboles y luego tierras altas de bosques boreales. Hacia el sur, los glaciares se extienden desde las montañas casi hasta las aguas del golfo de Alaska.

La fauna incluye ovejas de Dall y cabras montañesas en la región alpina, caribúes alrededor de las montañas Wrangell hacia el norte y alces en las zonas de pantanos y arbustos de las tierras bajas. En 1950 en el valle del río Copper y en 1962 en las costas del río Chitina se liberaron bisontes y actualmente aún quedan remanentes de esos rebaños. Hay osos negros y pardos deambulando por todo el parque. A 60 millas de Chitina, la carretera McCarthy termina en un puente de paso a pie que atraviesa el río Kennicott. Del otro lado se encuentra una de las características más notables del parque: el actualmente desierto sitio de la ciudad minera de Kennecott, un Sitio de Interés Histórico Nacional. Después de haberse encontrado cobre en la zona en 1900, un grupo de inversores acaudalados formaron la Kennecott Copper Corporation (bautizada cuando un empleado administrativo escribió mal Kennicott), construyeron el ferrocarril del río Copper y del noroeste, incluido su famoso Puente del glaciar Miles, fundaron el pueblo Kennicott de la empresa y, entre 1911 y 1938, generaron más de 100 millones de dólares en actividades mineras de algunas de las vetas de cobre más ricas jamás vistas en el país. Como en el pueblo de la empresa no estaban permitidas las apuestas ni la bebida, el pueblo McCarthy surgió rápidamente en las cercanías como un sitio donde los mineros podían encontrar “vino, mujeres y canciones” en sus cantinas, restaurantes, hoteles y salones de billar. Aún quedan en pie algunos edificios de esa época tanto en Kennicott como en McCarthy, lo que convierte a la zona en el mejor ejemplo que queda de la minería de cobre de principios del siglo XX.

Más allá de explorar los antiguos pueblos mineros, entre otras actividades se incluyen paseos para mochileros y senderistas, ciclismo de montaña, avistamiento de aves, campamentos, pesca y caza deportiva, cabalgatas, rafting y kayak en rápidos, montañismo y alpinismo por hielo, observación de la fauna y tours de vistas desde el aire. En invierno, los visitantes llegan para esquiar a campo traviesa, andar en motos de nieve y dar caminatas con raquetas de nieve.

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